martedì, Novembre 19

Tutta la furia dell’uragano Dorian I cambiamenti climatici potrebbero causare condizioni meteorologiche estreme più frequenti e più intense, e questo include gli uragani. Ma il rapporto non è ancora chiaro

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L’uragano Dorian, che sta ancora colpendo le Bahamas, sta perdendo forza e per questo è stato declassato a categoria 2. «Una tragedia storica» l’ha definita il premier della Bahamas, Hubert Minnis, guardando le immagini della devastazione causata da Dorian sulle isole. Rimaste senza luce e sommerse dall’acqua, le Bahamas sono ancora nell’occhio dell’uragano che ha già causato almeno cinque vittime ma il bilancio appare destinato a salire: secondo informazioni non confermate centinaia di persone sono intrappolate, ci sono cadaveri per le strade.

«Dorian sembra essere uno degli uragani maggiori di sempre». E’ «molto potente» aveva detto Donald Trump, Presidente degli Stati Uniti che hanno inviato la guardia costiera e alcuni elicotteri per aiutare. La Florida attende Dorian, ma non dovrebbe abbattersi con la stessa violenza delle Bahamas. Gli aeroporti chiudono e più di 2.700 i voli cancellati. Le evacuazioni procedono nelle cittadine sulla costa più esposte. L’emergenza è stata data anche in Georgia, Virginia e North e South Carolina, dove è stata ordinata l’evacuazione di un milione di persone.

Come spiega National Geographic, sono chiamati uragani quando si sviluppano nell’Atlantico settentrionale, nel Pacifico settentrionale settentrionale e nel Pacifico settentrionale orientale mentre sono conosciuti come cicloni quando si formano sul Pacifico meridionale e sull’Oceano Indiano e tifoni quando si sviluppano nel Pacifico nord-occidentale. Valutati sulla scala Saffir-Simpson a cinque punti in base alla velocità del vento, gli uragani sono considerati importanti quando raggiungono la Categoria 3. Una tempesta di Categoria 5 può fornire velocità del vento di oltre 157 miglia (253 km) all’ora.

Gli uragani iniziano come disturbi tropicali nelle calde acque oceaniche con temperature superficiali di almeno 80 gradi Fahrenheit (26,5 gradi Celsius). Quei sistemi a bassa pressione sono alimentati dall’energia dei mari caldi. Gli uragani sono enormi motori termici che forniscono energia su una scala sbalorditiva. Attingono calore dall’aria calda e umida dell’oceano e lo rilasciano attraverso la condensazione del vapore acqueo nei temporali. Gli uragani ruotano attorno a un centro a bassa pressione noto come l’occhio. L’affondamento dell’aria rende questa zona da 20 a 40 miglia (da 32 a 64 chilometri) notoriamente calma. Ma l’occhio è circondato da una “parete dell’occhio” circolare che contiene i venti e la pioggia più forti della tempesta.

I cambiamenti climatici potrebbero causare condizioni meteorologiche estreme più frequenti e più intense, e questo include gli uragani. Mentre una serie di fattori determina la forza e l’impatto di un uragano, le temperature più calde in alcune località svolgono un ruolo importante. Nell’Atlantico, il riscaldamento nell’Artico potrebbe spingere le tracce dei futuri uragani più a Ovest, rendendo più probabile l’arrivo negli Stati Uniti.

Quindi possiamo davvero incolpare di questi recenti uragani i cambiamenti climatici? O sono semplicemente una coincidenza della natura che accade una volta ogni pochi decenni, simile alla tripla di Hurricanes Beulah, Chloe e Doria nel 1967? Come sostiene Chanh Kieu, Docente di Scienza Atmosferica all’Indiana University, in un articolo su ‘The Conversation’, proprio come un virus influenzale si trasforma in diversi ambienti e diventa più contagioso nelle fredde temperature invernali, gli uragani dipendono dall’ambiente circostante per la loro esistenza e movimento.

La prova del ruolo dell’ambiente nello sviluppo degli uragani è stata notata dai primi anni ’50, eppure un importante traguardo è stato raggiunto da Kerry Emanuel al MIT nei suoi studi sulla dinamica degli uragani alla fine degli anni ’80. La sua idea era di considerare gli uragani come motori termici in grado di estrarre calore dalla superficie dell’oceano e esaurirlo nella troposfera superiore. In questo modo, Emanuel è stato in grado di ottenere un’espressione matematica che mostra come la massima intensità potenziale che un uragano può raggiungere in un determinato ambiente dipende dalla temperatura della superficie del mare e dalla temperatura vicino alla cima della troposfera atmosferica a circa 14 chilometri, o 8,8 miglia, sopra la mare. Una temperatura della superficie del mare più calda comporterebbe un’intensità più elevata, secondo la formulazione di Emanuel.

In sostanza, la relazione di Emanuel tra intensità dell’uragano e temperatura della superficie del mare determina la forza di un uragano per una determinata condizione ambientale. Numerosi studi hanno quindi confermato l’importanza della temperatura della superficie del mare nel controllo della massima intensità dell’uragano e suggeriscono un aumento del 2-3 percento della forza dell’uragano per un aumento di 1 grado Celsius della temperatura della superficie del mare in condizioni favorevoli.

Il consenso comune tra i diversi studi è una conclusione che i futuri uragani tenderanno ad essere più forti di quelli del clima attuale, supponendo che la temperatura della superficie del mare continuerà la sua attuale tendenza al riscaldamento in futuro. Dal punto di vista climatologico, sono la frequenza e l’entità di questi estremi anomali, come il periodo prolungato sulla terra dell’uragano Harvey o l’estrema intensità dell’uragano Irma, che sono spesso di massimo interesse per i ricercatori. Questo perché questi estremi sono segnali di cambiamenti climatici che possono essere distinti dalle variazioni quotidiane.

Insieme agli impatti diretti del clima sull’intensità degli uragani, dice Chanh Kieu, un’altra possibile influenza del clima sugli uragani è lo spostamento del modello degli uragani nel clima futuro. In linea di principio, un cambiamento nei modelli di circolazione dell’aria globale potrebbe influenzare i flussi che guidano il movimento dell’uragano. Pertanto, le variazioni delle circolazioni globali associate ai cambiamenti climatici potrebbero introdurre un altro grado di variabilità negli impatti degli uragani che devono essere presi in considerazione.

Un recente studio climatologico condotto da James Kossin presso l’Università del Wisconsin ha suggerito uno spostamento verso l’alto della posizione di massima intensità dell’uragano in un clima caldo. Ma a differenza della connessione tra intensità dell’uragano e ambiente, al momento il legame tra il cambiamento della circolazione globale e il movimento dell’uragano è molto più difficile da quantificare.

Mentre, secondo Chanh Kieu, la ricerca sugli uragani ci dà un buon senso di come gli uragani cambieranno in un clima più caldo, misurare questo cambiamento e, in particolare, legare una caratteristica unica di un uragano specifico ai cambiamenti climatici va oltre l’attuale livello di conoscenza. In realtà, ci sono molti altri fattori che potrebbero fortemente interferire con lo sviluppo dell’uragano, come il cambiamento della temperatura atmosferica con l’altezza. Questi fattori influenzano direttamente l’interazione degli uragani con l’ambiente circostante. Ma è ancora necessario approfondire comprensione delle relazioni tra uragano e clima, poiché in definitiva quella conoscenza può aiutare a servire la società.

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